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En Antofagasta, navegando en las aguas de la diversificación de matriz hídrica sobre el Iceberg A-68


Por Inti Gonzalez, investigador Centro Regional Fundación CEQUA

Eficiencia y diversificación de la matriz hídrica, fue el título y pivote central del Workshop de la Red de Investigación en Recursos Hídricos celebrado la primera semana de octubre en Antofagasta. El tema surge como una necesidad de generar conocimiento, tecnología e innovación para asegurar el acceso y disponibilidad de agua tanto para consumo humano, funciones ecosistémicas y actividades productivas. Eso decía, en síntesis, la invitación que llego a mi casilla.

En Antofagasta los diversos centros de investigación del país con competencia en la temática hídrica discutimos sobre las siguientes preguntas: ¿que hemos hecho?, ¿qué aprendizajes podemos transferir? y ¿cuáles son prioridades para la ciencia y tecnología? Siempre dentro del contexto de diversificación de matriz hídrica. Fue motivante para la conversación el haber visitado una planta que extrae agua de mar, desaliniza, potabiliza y abastece de agua potable a la ciudad de Antofagasta, constituyéndose este un ejemplo de uso de una fuente de agua no convencional, lo que permitió identificar los aspectos que deben y pueden ser abordados por el quehacer científico y tecnológico, al momento de evaluar la cuestión de la diversificación.

Fue extraño pero estando dentro de la planta desalinizadora y mientras escuchaba sobre la ingeniería del proceso que elimina la sal del agua de mar, me puse a pensar en témpanos y tempanitos. Se me vino a la cabeza como a mediados de año (julio, 2017) la Antártica hizo noticia, un enorme iceberg se desprendió de la plataforma de hielo de Larsen C, surgiendo una serie de reportes noticiosos, hablando sobre las características de este gran bloque de hielo y como se relaciona el desprendimiento al cambio climático, obviamente los tenores de la noticia estaba en el grado de dramatismo y catástrofe que el medio de comunicación quiso dar a este evento.

Estando allí en una ciudad envuelta por desierto y con el ruido de maquinarias de fondo intentaba recordar algunos antecedentes de ese bloque de hielo. La fractura que dio origen al tempano se venía monitoreando desde el año 2014, por lo tanto el monumental trozo de hielo fue fruto de un parto que duro por lo menos 3 años, el hijo del Larsen C fue bautizado como Iceberg A-68, fue un retoño grande y fuerte con una superficie de más de 5.800 Kilómetros cuadrados y un espesor promedio de 200 metros y peso nada menos que 1 billón de toneladas (http://www.projectmidas.org/blog/calving/). Su superficie equivalente aproximadamente a un cuarto de todo el hielo que posee Chile, descontando el territorio antártico (23.641 km2). Es tan grande que si pusiera sobre la comuna de primavera o Laguna Blanca, estas quedarían en su totalidad bajo hielo, es la mitad del total del hielo que posee la región (11.322 km2). Inclusive hay países más pequeños que este bloque de hielo (y por ende que comunas de la región de Magallanes) como: ciudad del Vaticano, Mónaco, Luxemburgo o Malta.

Y bueno, ¿porque apareció en mi imaginario el Iceberg A-68?, básicamente porque pensé en cuales pueden ser fuentes alternativas de agua en Patagonia occidental, y entre otros aparecen los témpanos y tempanitos.

¿Cuál es la equivalencia en agua del retoño de Larsen C?, asumiendo que los valores expresados en este escrito son correctos en particular el dato del peso de la masa de hielo (1 billón de toneladas) tendríamos un total de 1.090.869.422.930 litros de agua (para este ejercicio asumo la densidad del hielo de 0,9167 kg/l). ¿Cuánta demanda de agua se podría satisfacer con esa cantidad de agua?

Según un estudio de 2009 la Superintendencia de Servicios Sanitarios estimó que el consumo promedio de agua por persona en Magallanes es de 152 litros por día, y el pre-censo (año 2017) definió para la Región de Magallanes, 165.593 habitantes el consumo de agua en un día es de 25.170.136 litros.

Si se divide la cantidad de consumo diarios por persona en la equivalencia de agua del Iceberg A-68 obtengo que el tempano podría satisfacer la demanda por 43.340 días, es decir por 119 años. ¡¡Increíble!!, debo haberme equivocado en alguna parte, por favor si encuentra el error hágamelo saber.

Más allá de lo increíble de los números que nos deja el ejercicio anterior, lo interesante es provocar la discusión respecto del uso de témpanos de Antártica y tempanitos de los glaciares de Patagonia Occidental como fuentes alternativas de agua. En Patagonia necesitamos ciencia y conocimiento para determinar los volúmenes de hielo desprendido y cuál es la relación de estos con los ecosistemas de fiordo, para poder responder ¿Cuánto hielo puedo extraer sin afectar los ecosistemas de fiordo?, segundo es necesario desarrollar tecnología e industria que sustente la extracción de hielo y distribución del agua y por último y la parte más sabrosa de esto es saber la visión que tendrá el estado de este recurso (¿o patrimonio?), ¿será un bien transado en mercados internacionales destinado a un público de elite que beberá agua de Patagonia o será un bien destinado a satisfacer demandas de escases hídrico donde se requiera?.

Espero que los arqueólogos del futuro encuentren sistemas de distribución de agua a zonas áridas proveniente de tempanitos de Patagonia y no botellas con etiquetas rimbombantes que anuncien el agua de tempanito como un lujo destinado a algunos afortunados.

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