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Diana Schofield, investigadora Fundación CEQUA: “Ballenas, el largo viaje para su conservación”


Por Diana Schofield, investigadora Centro Regional Fundación CEQUA

Sin duda, cuando nos preguntan cuál es el mamífero más grande del mundo, nuestra mente nos lleva a responder elefantes o jirafas, pero la respuesta correcta es “la ballena”.

La ballena, es un cetáceo presente en todos los océanos del mundo desde hace 50.000 millones de años. Puede medir de desde 8 a 27 metros de longitud, pesar de 9 a 120 toneladas y vivir hasta los 110 años, todo esto dependiendo de la especie. Estas características tan impresionantes hacen que este particular animal cause gran admiración y sentido de protección.

Ellas se pueden clasificar en dos grandes grupos, las ballenas dentadas y las barbadas. Las dentadas, también llamadas odontocetos, como su nombre lo indica se caracterizan por poseer una estructura dental en su boca, mientras que las ballenas barbadas, denominadas misticetos, pueden identificarse por una serie de láminas elásticas y queratinosas conocidas como barbas. Ambas ballenas tienen diferentes estilos de alimentación; por una parte, las ballenas barbadas filtran grandes volúmenes de agua con el fin de obtener alimentos como krill o planton, mientras que las ballenas dentadas son grandes cazadoras que se alimentan de carne proveniente de otros animales como leones marinos, pingüinos y peces.

Por sus características no tienen depredadores salvo los humanos. Los primeros registros de caza artesanal se remontan al año 33.000 a.c, pero la caza industrial se desarrolló entre el siglo XVII extendiéndose hasta finales del siglo XIX cuando las poblaciones de ballenas comenzaron a ser fuertemente disminuidas a nivel mundial por la sobreexplotación. No fue sino hasta el año 1946 que se evidencio la necesidad conservar adecuadamente de poblaciones de ballena, con lo que nace la Comisión Ballenera Internacional (CBI) establecida bajo el Convenio Internacional para la regulación de la Pesca de la Ballena, firmado en Washington DC el 2 de noviembre.

La CBI, nace con la clara convicción de velar por la conservación adecuada de las poblaciones de ballenas y posibilitar el desarrollo ordenado de la industria ballenera. Para esto entre otras medidas, establecen la protección completa de algunas especies, designan áreas específicas como santuarios de ballenas, establecen limites sobre el número y tamaño de las ballenas que pueden ser capturadas, prescriben temporadas de captura y vedas y prohíben la captura de crías o hembras acompañadas de criadas.

Además, la CBI promueve, coordina y financia fuertemente la investigación sobre cetáceos. Es así, que investigaciones como las realizadas por el Dr. Luis Pastene Pérez, representante de Japón en la CBI y asesor científico internacional del Centro Regional Fundación CEQUA quien desarrolla herramientas genéticas para el monitoreo de las poblaciones de ballenas, ayudan a la generación o modificación de medidas para un adecuado manejo del mamífero más grande del mundo.

El Centro Regional Fundación CEQUA, desde sus orígenes ha visto la importancia de levantar información sobre cetáceos a nivel regional, es así como la línea marina del centro apoyada por expertos nacionales como el maestro Anelio Aguayo e internacionales como el doctor Luis Pastene, ha desarrollado investigaciones como la fotoidentificación de ballenas desde el año 2002, y en el último tiempo, con la implementación del laboratorio de Genética y Genómica, estudios genéticos de ballenas jorobadas, con el fin de aportar información para dar solución a una preocupación mundial desde el territorio más austral del mundo.

El camino a la conservación de ballenas es largo, hoy en día, con las medidas de protección establecidas, poblaciones como las de la ballena franca austral o la ballena gris, están mostrando señales alentadoras de recuperación, pero otras especies como la ballena franca del Pacífico Norte o la ballena azul siguen en peligro de extinción. El trabajo colaborativo en la generación de información deberán ser la clave para encontrar el equilibrio entre depredación y conservación.

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