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Nacimientos de focas leopardos en el extremo austral de Chile


Columna de opinión de Jorge Acevedo, Investigador Centro Regional Fundación CEQUA

La foca leopardo (Hydrurga leptonyx) es una especie ampliamente distribuida al sur del Frente Polar, habitando principalmente el pack-ice circumpolar. Esta foca es un animal de hábitos solitarios, y las hembras paren una sola cría sobre el hielo entre octubre y diciembre.

En Chile, esta especie antártica es regularmente observada durante todo el año en el extremo austral tal como El Parque Nacional Laguna San Rafael y algunos fiordos de la isla Tierra del Fuego.

Estos sitios particulares se caracterizan por estar asociados a masas de hielo glacial, otorgando una gran semejanza al hábitat Antártico donde ellos ocurren regularmente. Es más, su presencia en estos lugares han sido documentadas desde hace más de 100 años; sin embargo, ninguno de estos antecedentes relata la presencia de cachorros o alguna actividad de reproducción, a pesar de que adultos de ambos sexos son presentes.

Es así, que varios investigadores de la época sugerían que estos animales retornaban a Antártica después de un período de permanencia en el extremo austral de Sudamérica, particularmente para reproducirse en la primavera austral, como ocurre en algunas islas subantárticas, como las islas Georgias del Sur, Macquarie y Marion donde la presencia es estacional.

Interesantemente, en el año 2012 se fotografió en un fiordo de isla Tierra de Fuego a un pequeño ejemplar acompañado por otro de mayor dimensión sobre un hielo flotante, resultando ser ésta una madre junto a su pequeño, la primera evidencia de nacimiento en el extremo austral de Sudamérica.

En la revisión de la poca literatura disponible sobre nacimientos de esta especie, encontramos algunas observaciones excepcionales de nacimientos al norte del Frente Polar. Estos escasos nacimientos fueron observados en las islas Heard, Bird (Georgia del Sur) e incluso las Malvinas/Falkland.

Sin embargo, este primer nacimiento fue seguido de otro hallazgo en el Parque Nacional Laguna San Rafael en 2013, y nuevamente en 2015 en el mismo fiordo de la isla Tierra del Fuego por dos investigadores de la Fundación CEQUA.

Aunque estos tres cachorros murieron por causas desconocidas, el hecho de registrar nacimientos en el extremo austral de Chile son relevantes, dado a que añade nuevas evidencias sobre un número desconocido de animales que permanecerían durante todo el año al norte del Frente Polar, reforzando la actual hipótesis planteada por algunos investigadores de la región sobre la presencia de una pequeña población residente, y lo más importante para nosotros, viable reproductivamente.

Estos hallazgos de nacimientos son por ahora extremadamente limitados por la dificultad logística y de maniobrabilidad de acceder entre los hielos flotantes a estos sitios durante el período de reproducción, así como de otros potenciales lugares donde se han registrado focas leopardos descansando sobre hielo marino flotante. No obstante, estos nacimientos representan la punta de la lanza para continuar monitoreando esta especie en este apartado rincón de Sudamérica. @prensaantartica

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