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La botica de genes, futura solución a los problemas de biodiversidad

Fotografía Luisa Villablanca

Columna de opinión de Juan Ríos,

investigador Centro Regional Fundación CEQUA

En el transcurso de los últimos años, regularmente hemos escuchado hablar sobre el desarrollo de bases de datos genéticos, bancos de muestras genéticas, bancos de genes y diversas metodologías de diagnóstico y terapia molecular de todo tipo de enfermedades, obviamente incluidas las congénitas.

En lo relativo a bases de datos genéticos, en 2008 nuestro país dio un paso importante al entrar en vigencia la Ley N° 19.970, que crea el Sistema Nacional de Registros de ADN. Si bien se trata de una base de datos genéticos cuyo objetivo principal es identificar criminales, no es menos importante señalar que además será de gran utilidad en la identificación de personas desaparecidas y de aquellas que sean víctimas ante una situación de catástrofe o desastre natural. Es una de las primeras bases de datos genéticos creadas para estos fines en América Latina.

Pero estas bases de datos ¿tienen aplicación solamente en temas criminales? Por supuesto que no. Lo que hace un siglo se hubiese clasificado como ciencia ficción, hoy tiene alcances que abarcan todos los ámbitos del quehacer humano.

Por ejemplo, en 2008 Noruega inauguró el Depósito Internacional de Semillas de Svalbard. Se trata de una bodega construida en una isla, en las gélidas aguas del océano Ártico. En realidad un bunker. Tiene por objetivo asegurar el futuro de nuestros alimentos. Conserva más 400.000 muestras de variedades únicas, almacenadas en condiciones que garantizan su conservación durante muchos siglos. Esta colección de semillas ha sido aportada por más de 100 países, los que pueden volver a recogerlas y cultivarlas cuando lo requieran.

Una iniciativa similar encontramos en China. La gran nación de Asia inauguró en 2009 su primer “Banco Nacional de Semillas”, el que ya cuenta con más de 30.000 muestras. Muchas de estas muestras corresponden a especies silvestres en vías de extinción.

Nuestros vecinos del Atlántico cuentan con un banco de germoplasma, el que les permitirá conservar la diversidad genética de sus especies de diferentes formas, ya sea con un “Banco de Semillas”, un “Banco de cultivos celulares”, un “Banco de Genes” clonados en bacterias o bien todas estas alternativas juntas. Nuestro país no se encuentra ajeno a estas iniciativas y uno de los bancos de germoplasma que operan en él, se encuentra en esta región, específicamente en el Laboratorio del SAG Magallanes, ubicado en la ruta 9, cerca del humedal de Tres Puentes.

La importancia de estos bancos de semillas radica en que sin lugar a dudas, se han convertido en la garantía para la alimentación, el suministro de energía y el mantenimiento de los ecosistemas, en un futuro aparentemente no muy lejano.

En lo que respecta a animales, estos no se quedan atrás. El Museo de Zoología de la Pontificia Universidad Católica de Ecuador, posee una de las colecciones de ADN genómico más grandes de Sudamérica. Este banco tiene muestras de tejidos, sangre y también extractos de ADN, muchas de ellas de especies silvestres y en peligro de extinción.

En nuestro país funcionan bancos de característica similares, que pretenden preservar la diversidad de nuestros recursos zoogenéticos y también promover la investigación científica a partir de dicha información genética.

¿Son importantes estos bancos de muestras o genes animales?

Claro que sí. Por una parte debemos tener presente que la “Convención sobre Diversidad Biológica de las Naciones Unidas”, hace ya un tiempo llamó nuestra atención señalando que el objetivo de frenar o estabilizar el ritmo de extinción de especies, lejos de estar cumpliéndose, se está acelerando. Advierte que hoy en día, nuestro planeta experimenta la mayor extinción de especies desde la desaparición de los dinosaurios.

Tampoco podemos dejar de considerar que es evidente que la principal causa de la pérdida de biodiversidad es la acción del hombre. Los hábitats naturales son destruidos y reemplazados por extensas zonas destinadas a fines agrícolas o asentamientos urbanos. A esto se suma la invasión de los hábitats por especies foráneas, las que son accidental o intencionalmente liberadas, muchas de ellas como consecuencia del indiscriminado comercio de mascotas exóticas.

En general, estos bancos de muestras (animales o vegetales) constituyen los reservorios de genes que nos permitirán restaurar la biodiversidad perdida. Mientras conservemos vegetales y animales para reproducirlos después de su extinción, tendremos asegurada nuestra alimentación y estaremos a salvo. ¿Pero qué es mejor? Juntar genes para restaurar la biodiversidad perdida o prevenir que se pierda. Es mejor tener un remedio para combatir una enfermedad, o prevenir que se produzca. Aparentemente la opción de prevenir llegó muy tarde para algunas especies.

Esta moderna biotecnología también nos entrega respuestas a los problemas que aquejan a nuestra especie. Tal como en el caso de las plantas y los animales, ya existen bancos de muestras y genes humanos. En nuestro mismo país ya funcionan laboratorios de universidades, fundaciones y empresas privadas que ofrecen los servicios de mantenimiento de “células madre”. Estos bancos permiten tener una respuesta efectiva ante numerosas enfermedades de origen congénito. Heredar una enfermedad de algún ancestro ya no será el sino que se cargará toda una vida, o el que precisamente la quitará.

Parece ser que cercano se encuentra el futuro, en el que los problemas de nuestra alimentación, de nuestros animales, de la biodiversidad y nuestras enfermedades, se solucionarán simplemente recurriendo a la botica de genes, para escoger la alternativa que más se ajuste a nuestros intereses. @prensaantartica

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