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Fósiles de la Antártica muestran que criaturas fueron aniquiladas por asteroides


Un estudio de más de 6.000 fósiles marinos de la Antártica muestra que el evento de extinción masiva que hace 66 millones de años acabó con los dinosaurios fue repentina y tan mortal a la vida en las regiones polares. Créditos BAS.

Anteriormente, los científicos habían pensado que las criaturas que vivían en las regiones más al sur del planeta habrían estado en una posición menos peligrosa durante el evento de extinción masiva que las que en otro lugar en la Tierra.

La investigación, publicada en la revista Nature Communications, implicó un proceso de seis años de identificar más de 6.000 fósiles marinos de edades comprendidas entre 69- y 65-millones de años de edad, que fueron excavados por los científicos de la Universidad de Leeds y British Antarctic Survey en la isla Seymour en la Península Antártica.

Esta es una de las mayores colecciones de fósiles marinos de esta edad que existe en el mundo. Incluye una amplia gama de especies, desde pequeños caracoles y almejas que vivían en el fondo del mar, a las criaturas grandes y poco comunes que nadaban en las aguas superficiales del océano. Estos incluyen el amonita Diplomoceras, un pariente lejano de calamares y pulpos moderno, con una concha en forma de clip-que podría crecer hasta 2 metros, y reptiles marinos gigantes como Mosasaurus, tal como aparece en la película Jurassic World.

Con los fósiles marinos agrupados por edad, la colección muestra una reducción del 65-70% dramático en el número de especies que vivían en la Antártica hace 66 millones de años – que coincide exactamente con el momento en que los dinosaurios y muchos otros grupos de organismos en todo el mundo se extinguieron al final del período cretáceo.

El autor principal James Witts, estudiante de doctorado en la Universidad de Leeds, explicó que “nuestra investigación demuestra esencialmente que un día todo estaba bien – la Antártica tenía una comunidad marina próspera y diversa – y al siguiente, no. Claramente, un evento muy repentino y catastrófico ocurrió en la Tierra. Esta es la evidencia más fuerte de los fósiles que el motor principal de este evento de extinción era “las secuelas de un gran impacto de asteroides, en lugar de una disminución más lenta causada por los cambios naturales en el clima o por actividad volcánica severa hincapié en entornos globales”, indicó Witts.

El estudio es el primero en sugerir que el evento de extinción masiva fue tan rápida y grave en las regiones polares como en otras partes del mundo.

Anteriormente, los científicos habían pensado que los organismos que viven cerca de los polos estaban lo suficientemente lejos de la causa de la extinción y ser gravemente afectados – si se trata de un impacto de asteroide en el Golfo de México, donde un gigante cráter de impacto enterrado se encuentra hoy en día, o extrema vulcanismo en la provincia volcánica Deccan en la India. Por otra parte, se ha propuesto que los animales y plantas en los polos habrían sido más resistentes a los cambios climáticos globales asociados con un impacto de un asteroide como resultado de vivir en ambientes que siempre estaban fuertemente estacional. Por ejemplo, la vida cerca de los polos tiene que adaptarse a vivir en la oscuridad durante la mitad del año y para un suministro irregular de alimentos.

La co-autora del estudio,  profesora Jane Francis de la British Antarctic Survey, comentó que “estas rocas de la Antártica contienen un conjunto excepcional de fósiles que han proporcionado información nueva y sorprendente acerca de la evolución de la vida hace 66 millones de años. Incluso los animales que vivían en los extremos de la Tierra cerca del Polo Sur no estaban a salvo de los efectos devastadores de la extinción masiva al final del período cretáceo “.

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